Origine del Jigsaw Puzzle

Le origini del puzzle risalgono agli anni Sessanta del XVII secolo, quando i cartografi europei incollavano le mappe sul legno e le tagliavano in piccoli pezzi. A John Spilsbury, incisore e cartografo, si deve l’invenzione del primo puzzle nel 1767. Da allora la mappa sezionata è stata un giocattolo educativo di successo.  Gli inventori del diciottesimo secolo dei puzzle sarebbero stupiti nel vedere le trasformazioni degli ultimi 250 anni. I puzzle per bambini sono passati dalle lezioni all’intrattenimento, mostrando diversi soggetti come animali, filastrocche e racconti moderni di super eroi. Ma la sorpresa più grande per i primi autori di enigmi sarebbe il modo in cui gli adulti hanno abbracciato l’enigmistica nel corso dell’ultimo secolo.

 

L’enigma come hobby

I puzzle per adulti sono emersi intorno al 1900, e nel 1908 negli Stati Uniti era in corso una vera e propria mania. Gli scrittori contemporanei dipingevano l’inesorabile progressione dell’enigmista: dallo scettico che per primo ridicolizzava gli enigmi come sciocchi e infantili, al perplesso enigmista che ignorava i pasti cantando un solo pezzo in più; al vincitore dagli occhi sanguinanti che finalmente metteva l’ultimo pezzo nelle prime ore del mattino. Gli enigmi di quei giorni erano una bella sfida. La maggior parte aveva pezzi tagliati esattamente sulle linee di colore. Non c’erano pezzi di transizione con due colori per segnalare, per esempio, che la zona marrone (tetto) si adattava al blues (cielo). Uno starnuto o una mossa imprudente potevano annullare il lavoro di una serata perché i pezzi non si incastravano. E, a differenza dei puzzle per bambini, i puzzle per adulti non avevano un’immagine guida sulla scatola; se il titolo era vago o fuorviante, il vero soggetto poteva rimanere un mistero fino a quando gli ultimi pezzi non fossero stati montati.

 

L’economia dei puzzle

Poiché i puzzle di legno dovevano essere tagliati un pezzo alla volta, erano costosi. Un puzzle di 500 pezzi costava tipicamente 5 dollari nel 1908, ben oltre i mezzi del lavoratore medio che guadagnava solo 50 dollari al mese. L’alta società, tuttavia, ha abbracciato il nuovo divertimento. Il picco delle vendite arrivò il sabato mattina, quando i clienti selezionavano i puzzle per le loro feste del fine settimana a Newport e in altri ritiri di campagna.

Gli anni successivi portarono due significative innovazioni. In primo luogo, Parker Brothers, il famoso produttore di giochi, introdusse pezzi di figure nei suoi puzzle a marchio Pastime. I pezzi di figure rendevano i puzzle un po’ più facili da assemblare. Ma il fascino dei pezzi a forma di cani, uccelli e altri oggetti riconoscibili ha più che compensato la sfida un po’ ridotta. In secondo luogo, Pastime e altri marchi si sono spostati verso uno stile ad incastro che ha ridotto il rischio di rovesciare o perdere pezzi. I puzzle Pastime hanno avuto un tale successo che la Parker Brothers ha smesso di produrre giochi e nel 1909 ha dedicato l’intera fabbrica alla produzione di puzzle. In seguito a questa mania, gli enigmi continuarono come un normale passatempo per adulti per i due decenni successivi.

Con l’inizio della Grande Depressione nel 1929, i puzzle per adulti godettero di una rinascita di popolarità, che raggiunse il suo apice all’inizio del 1933, quando le vendite raggiunsero i 10 milioni di pezzi a settimana. Gli enigmi sembravano toccare una corda, offrendo una via di fuga dai tempi difficili, oltre che un’opportunità per avere successo in modo modesto. Completare un puzzle dava al rompicapo un senso di realizzazione difficile da ottenere quando il tasso di disoccupazione superava il 25 per cento. Con l’esaurimento dei redditi, i divertimenti casalinghi come i puzzle hanno sostituito i divertimenti all’aperto come i ristoranti e i night club. Anche gli enigmi sono diventati più accessibili. Molti degli architetti, dei falegnami e di altri artigiani specializzati disoccupati cominciarono a tagliare i puzzle nei laboratori domestici e a venderli o a noleggiarli localmente. Durante gli anni ’30 la mania per i puzzle, le farmacie e le biblioteche in circolazione aggiunsero il noleggio di puzzle alle loro offerte. A seconda delle dimensioni, costavano dai tre ai dieci centesimi al giorno.

 

Produzione di massa e pubblicità

Un altro importante sviluppo è stata l’introduzione dei puzzle in cartone fustellato per adulti. La produzione in serie e il cartone a basso costo hanno permesso ai produttori di ridurre i prezzi in modo sostanziale. A metà del 1932 ci fu una moda per i puzzle pubblicitari. I negozi al dettaglio offrivano puzzle gratuiti con l’acquisto di uno spazzolino da denti, una torcia elettrica o centinaia di altri prodotti. Quale modo migliore per mantenere il nome di un marchio davanti al pubblico se non quello di avere clienti che lavorano per ore per assemblare un’immagine del prodotto?

L’autunno del 1932 portò un nuovo concetto, il puzzle settimanale. La fustellatura del puzzle della settimana fu venduta al dettaglio per 25 centesimi e apparve sulle edicole ogni mercoledì. La gente si affrettava a comprarli e ad essere la prima tra i suoi amici a risolvere il puzzle di quella settimana. C’erano dozzine di serie settimanali tra cui Picture Puzzle Weekly, B-Witching Weekly, Jiggers Weekly e (con film popolari) Movie Cut-Ups. Con la concorrenza dei puzzle pubblicitari gratuiti e dei rompicapi settimanali a basso costo, i creatori di puzzle in legno tagliato a mano sono stati duramente impegnati a mantenere i loro clienti. Eppure i marchi di alta qualità come Parker Pastimes hanno mantenuto un fedele seguito durante tutta la Depressione, nonostante i prezzi più alti.

 

La Rolls Royce di Jigsaw Puzzles

In effetti la Depressione ha portato alla nascita di Par Puzzles, a lungo soprannominata la Rolls Royce dei puzzle. Frank Ware e John Henriques, giovani uomini senza prospettive di lavoro, tagliarono il loro primo puzzle al tavolo della sala da pranzo nel 1932. Mentre altre aziende tagliavano i costi (e la qualità), Par migliorò costantemente i loro puzzle, e li commercializzò a ricchi divi del cinema, industriali e persino reali. Par si specializzò in puzzle personalizzati, spesso tagliando il nome del proprietario o la data di nascita come pezzi di figura. Ware e Henriques perfezionarono anche il bordo irregolare per frustrare gli enigmisti tradizionali che cercavano di iniziare con gli angoli e i pezzi di bordo. Hanno inoltre preso in giro i loro clienti con titoli fuorvianti e tempi di gioco irraggiungibili per tutti tranne che per i rompicapi più veloci.

Dopo la seconda guerra mondiale, il puzzle di legno è andato in declino. L’aumento dei salari ha fatto lievitare i costi in modo sostanziale, perché i puzzle di legno hanno richiesto molto tempo per essere tagliati. E mentre i prezzi salivano, le vendite calavano. Allo stesso tempo, i miglioramenti nella litografia e nella fustellatura rendevano i puzzle di cartone più attraenti, soprattutto quando Springbok introdusse riproduzioni di alta qualità di opere d’arte su seghetti alternativi. Nel 1965 centinaia di migliaia di americani hanno faticato ad assemblare Convergenza di Jackson Pollock, indicato da Springbok come il puzzle più difficile del mondo.

Uno dopo l’altro, le marche di puzzle di legno sopravvissute scomparvero. Parker Brothers ha interrotto i suoi puzzle Pastime nel 1958. Nel 1974, sia Frank Ware of Par che Straus (un altro produttore di lunga data) si erano ritirati dall’attività. I puzzle inglesi Victory, facilmente reperibili nei grandi magazzini negli anni ’50 e ’60, sono quasi completamente scomparsi.

Quando i veri drogati di puzzle di legno cominciarono a soffrire di sintomi di astinenza, Steve Richardson e Dave Tibbetts videro un’opportunità per riempire il vuoto. Fondarono Stave Puzzles, e nel giro di pochi anni riuscirono a far diventare Par il leader dei puzzle di legno. In effetti, Stave ha fatto diversi passi avanti rispetto a Par, commissionando un’opera d’arte originale che è stata appositamente progettata per interagire con gli schemi di taglio. La sperimentazione con pezzi di figure a comparsa ha portato alla creazione di puzzle tridimensionali, come una giostra a sé stante. Nel corso degli anni Richardson ha inventato molti puzzle di trucco che si incastrano in diversi modi sbagliati, ma con una sola soluzione corretta. Stave enfatizza i puzzle personalizzati e il servizio, ricordando anche i compleanni dei suoi clienti.

Il successo di Stave con i puzzle di lusso ha convinto gli altri che si poteva trovare un mercato, portando a una più ampia rinascita di puzzle tagliati a mano e personalizzati. L’ultimo decennio ha portato molte innovazioni nel design, dato che i nuovi artigiani si sono rivolti ai puzzle. Ci sono anche alcuni puzzle in legno tagliati con getti d’acqua o laser controllati dal computer. Gli appassionati di puzzle di oggi possono scegliere tra una serie di stili diversi di puzzle di legno per soddisfare le loro passioni per la perplessità. E molti di loro stanno passando dai puzzle di cartone a quelli di legno, mentre scoprono il peso soddisfacente dei pezzi di legno, la sfida di abbinare il loro ingegno con un tagliapuzzle individuale e l’emozione di vedere un’immagine che emerge da una semplice scatola senza l’immagine guida sul coperchio.

 

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